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Welwitschia – die widerstandsfähigste Pflanze der Welt

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Welwitschia – die widerstandsfähigste Pflanze der Welt

Welwitschia ist eine faszinierende Pflanze, die nicht nur mehrere tausend Jahre überleben kann, sondern auch in einer der unwirtlichsten Umgebungen der Erde, der Namib-Wüste.

Benannt nach dem österreichischen Botaniker Friedrich Welwitsch, der sie 1859 in Angola entdeckte, heißt Welwitschia auf Afrikaans eigentlich „tweeblaarkanniedood“, was übersetzt „zwei Blätter, die nicht sterben können“ bedeutet. Das ist ein überraschend genauer Name für eine Pflanze, die nur zwei Blätter hat und Tausende von Jahren in der ältesten Wüste der Welt überleben kann. Einige Teile der Namib-Wüste erhalten weniger als zwei Zoll Niederschlag pro Jahr, aber das ist anscheinend alles, was Welwitschia dank ihres extrem „effizienten, kostengünstigen Genoms“ zum Überleben braucht.

Foto: Muriel Gottrob/Wikimedia Commons

Es ist vielleicht nicht die attraktivste Pflanze der Welt – es sind nur zwei faserige Blätter, die mit der Zeit zerfetzt und gekräuselt werden –, aber die Widerstandsfähigkeit der Welwitschia hat Wissenschaftler schon immer fasziniert. Einige der ältesten Exemplare der Welt sind 3.000 Jahre alt, bis zum Beginn der Eisenzeit, und die meisten Pflanzen leben routinemäßig über 1.000 Jahre.

Eine kürzlich durchgeführte Studie, die das Genom der Welwitschia-Pflanze analysierte, um etwas Licht darauf zu werfen, wie sie es schafft, in der Namib-Wüste zu gedeihen, ergab, dass sich die Pflanze über Millionen von Jahren an diese harten Bedingungen angepasst hat, da ihr Genom wichtige Veränderungen erlitt.

Vor etwa 86 Millionen Jahren, in einer Zeit zunehmender Trockenheit und anhaltender Dürre, führte ein Zellteilungsfehler dazu, dass sich das gesamte Erbgut der Welwitschia verdoppelte. Und obwohl duplizierte Gene meist ihrer Funktion beraubt werden und für die Aufnahme neuer zur Verfügung stehen, bedeutet ein größeres Genom auch einen intensiveren Energieverbrauch. Das ist nicht ideal in einer Umgebung, in der Energiequellen so knapp sind.

Wissenschaftler fanden auch heraus, dass ein großer Teil des Genoms von Welwitschia selbstreplizierende DNA-Sequenzen, sogenannte Retrotransposons, sind. Vor etwa zwei Millionen Jahren führte jedoch eine genetische Veränderung dazu, dass all diese Junk-DNA-Sequenzen durch einen Prozess namens DNA-Methylierung zum Schweigen gebracht wurden. Diese und andere kleine genetische „Optimierungen“ machten die Pflanze zu dem kostengünstigen Organismus, der sie heute ist.

„Wenn wir sehen, dass die Pflanze so lange in dieser Umgebung leben und ihre DNA und ihre Proteine ​​bewahren kann, habe ich wirklich das Gefühl, dass wir Hinweise finden können, wie wir die Landwirtschaft vielleicht verbessern können“, Pflanzenbiologe Dr. James H. Leebens -Mack erzählte das New York Times.

Welwitschia ist im Wesentlichen ein 100 Millionen Jahre altes Pflanzenfossil, das es geschafft hat, sich an einem der unwirtlichsten Orte der Erde anzupassen und zu gedeihen. Es mag nicht viel zu sehen sein, aber seine Widerstandsfähigkeit und das Geheimnis, das es birgt, sind definitiv Dinge, die es zu bewundern gilt.



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