„Möglichkeit des Lebens“: Wissenschaftler kartieren den exotischen Saturnmond Titan

WASHINGTON ((red.)) – Wissenschaftler haben am Montag die erste globale geologische Karte des Saturnmondes Titan enthüllt, die weite Ebenen und Dünen aus gefrorenem organischem Material und Seen aus flüssigem Methan enthält und eine exotische Welt beleuchtet, die als starker Kandidat für die Suche nach Leben jenseits der Erde gilt.

Die Karte basiert auf Radar-, Infrarot- und anderen Daten, die vom Cassini-Raumschiff der NASA gesammelt wurden, das von 2004 bis 2017 den Saturn und seine Monde untersuchte. Titan ist mit einem Durchmesser von 5.150 km der zweitgrößte Mond des Sonnensystems Jupiters Ganymed. Es ist größer als der Planet Merkur.

Organische Materialien – Verbindungen auf Kohlenstoffbasis, die für die Förderung lebender Organismen von entscheidender Bedeutung sind – spielen bei Titan eine führende Rolle.

„Organische Stoffe sind sehr wichtig für die Möglichkeit des Lebens auf Titan, von dem viele von uns glauben, dass es sich im flüssigen Wasser unter der eisigen Kruste des Titanen entwickelt hätte“, sagte die Planetengeologin Rosaly Lopes vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Kalifornien.

„Wir glauben, dass organische Materialien bis in den Ozean des flüssigen Wassers vordringen können, und dies kann Nährstoffe liefern, die für das Leben notwendig sind, wenn sie sich dort entwickeln“, fügte Lopes hinzu, der die in der Zeitschrift Nature Astronomy veröffentlichte Forschung leitete.

Auf der Erde regnet Wasser aus Wolken und füllt Flüsse, Seen und Ozeane. Auf Titan speien Wolken Kohlenwasserstoffe wie Methan und Ethan – die Gase auf der Erde sind – aufgrund des kalten Mondklimas in flüssiger Form.

Überall auf Titan fallen Niederschläge, aber die Äquatorregionen sind trockener als die Pole, sagte die Co-Autorin der Studie, Anezina Solomonidou, eine wissenschaftliche Mitarbeiterin der Europäischen Weltraumorganisation.

Ebenen (die 65% der Oberfläche bedecken) und Dünen (die 17% der Oberfläche bedecken), die aus gefrorenen Methanstücken und anderen Kohlenwasserstoffen bestehen, dominieren die mittleren Breiten und Äquatorregionen des Titanen.

Titan ist das einzige Objekt des Sonnensystems außer der Erde, das an der Oberfläche stabile Flüssigkeiten aufweist. In seinen Polarregionen sind Seen und Meere voller Methan die Hauptmerkmale. Hügelige und bergige Gebiete, von denen angenommen wird, dass sie exponierte Teile der Wassereiskruste von Titan darstellen, machen 14% der Oberfläche aus.

„Es macht wirklich Spaß darüber nachzudenken, ob es Möglichkeiten gibt, wie sich diese komplexeren organischen Stoffe in der tiefen Eiskruste oder im tiefen unterirdischen Ozean mit Wasser vermischen können“, sagte der JPL-Wissenschaftler und Co-Autor der Studie, Michael Malaska.

Malaska bemerkte, dass es auf der Erde ein Bakterium gibt, das nur mit einem Kohlenwasserstoff namens Acetylen und Wasser überleben kann. Er fragte: „Könnte es oder so etwas in Titan tief in der Kruste oder im Ozean leben, wo die Temperaturen etwas wärmer sind?“

®(red.) mit (red.).

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