Die neu identifizierte Säbelzahnkatze ist eine der größten in der Geschichte

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Der Humerusknochen wurde aus Nord-Zentral-Oregon ausgegraben, das jetzt im Museum für Natur- und Kulturgeschichte der Universität von Oregon ausgestellt ist. Bildnachweis: John Orcutt

Die Forscher führten einen sorgfältigen Vergleich von sieben nicht kategorisierten Fossilienproben mit zuvor identifizierten Fossilien und Knochenproben aus der ganzen Welt durch, um die neue Art zu beschreiben. Ihre Entdeckung spricht für die Verwendung des Ellenbogenabschnitts des Humerus – zusätzlich zu den Zähnen – zur Identifizierung von Fossilien großer Säbelzahnkatzen, deren massive Unterarme es ihnen ermöglichten, ihre Beute zu unterwerfen.

Die neu identifizierte Katze wog durchschnittlich etwa 600 Pfund und hätte nach Schätzungen der Wissenschaftler Beute mit einem Gewicht von bis zu 6.000 Pfund töten können, was darauf hindeutet, dass ihre Ergebnisse Beweise für eine weitere Riesenkatze liefern, eine der größten in der Erdgeschichte.

“Wir glauben, dass dies Tiere waren, die routinemäßig bisongroße Tiere töteten”, sagte der Co-Autor der Studie, Jonathan Calede, Assistenzprofessor für Evolution, Ökologie und Organismusbiologie am Marion-Campus der Ohio State University. “Dies war bei weitem die größte lebende Katze zu dieser Zeit.”

Calede schloss die Studie mit John Orcutt, Assistenzprofessor für Biologie an der Gonzaga University, ab, der das Projekt initiierte. Orcutt fand ein großes Oberarmknochenexemplar, das als Doktorand in der Sammlung des Natur- und Kulturgeschichtlichen Museums der Universität von Oregon als Katze gekennzeichnet worden war, und arbeitete mit Calede zusammen, um herauszufinden, welche Art von Katze könnte es sein.

Sie haben festgestellt, dass die neue Art ein alter Verwandter der bekanntesten Säbelzahnkatze Smilodon ist, dem berühmten Fossil, das in den vor etwa 10.000 Jahren ausgestorbenen La Brea-Teergruben in Kalifornien gefunden wurde.

Das Oregon-Exemplar wurde in den traditionellen Gebieten der Cayuse ausgegraben, einem Stamm, der sich mit den Umatilla und Walla Walla in den Konföderierten Stämmen des Umatilla-Indianerreservats zusammenschloss. In Anerkennung seiner Herkunft haben Calede und Orcutt mit dem Kulturinstitut Tamástslikt zusammengearbeitet, um die neue Art Machairodus lahayishupup zu benennen. Machairodus ist eine Gattung von großen Säbelzahnkatzen, die in Afrika, Eurasien und Nordamerika lebten. In der Sprache der alten Cayuse bedeutet Laháyis Húpup “alte Wildkatze”.

Die Studie wird heute (3. Mai 2021) im Journal of Mammalian Evolution veröffentlicht.

Orcutt und Calede fanden ähnliche nicht kategorisierte fossile Oberarmproben im Idaho Museum of Natural History, wo ein Unterarm einer Großkatze von Zähnen begleitet wurde – allgemein als Goldstandard für die Identifizierung neuer Arten angesehen – sowie im Museum für Paläontologie der Universität von Kalifornien und Texas Memorial Museum.

Orcutt und Calede fanden ähnliche nicht kategorisierte fossile Oberarmproben im Idaho Museum of Natural History, wo ein Unterarm einer Großkatze von Zähnen begleitet wurde – allgemein als Goldstandard für die Identifizierung neuer Arten angesehen – sowie im Museum für Paläontologie der Universität von Kalifornien und Texas Memorial Museum.

“Was wir damals noch nicht hatten, ist der Test, ob die Größe und Anatomie dieser Knochen etwas aussagt – und es stellt sich heraus, dass sie es tun.”

Das größte der sieben für die Analyse verfügbaren Machairodus lahayishupup humerus-Fossilien war mehr als 18 Zoll lang und 1,7 Zoll im Durchmesser. Im Vergleich dazu ist der durchschnittliche Humerus eines modernen erwachsenen männlichen Löwen etwa 13 Zoll lang.

Die Forscher stellten die Hypothese auf, dass wenn ein isolierter Unterarmknochen nützlich wäre, um Arten voneinander zu unterscheiden, dies für die heute lebenden Großkatzenarten zutreffen würde. Calede und Orcutt besuchten zahlreiche Museen in den USA, Kanada und Frankreich, um Unterarmproben von Löwen, Pumas, Panther, Jaguaren und Tigern sowie Fossilien zuvor identifizierter ausgestorbener Großkatzen zu fotografieren.

Calede verwendete Software, um Orientierungspunkte auf jeder digitalisierten Probe zu platzieren, die zusammen ein Modell jedes Ellbogens erstellen würden.

“Wir haben festgestellt, dass wir die Unterschiede in einem ziemlich feinen Maßstab quantifizieren können”, sagte Calede. “Dies sagte uns, dass wir die Ellbogenform verwenden könnten, um Arten moderner Großkatzen zu unterscheiden.

“Dann haben wir das Werkzeug zum Fossilienbestand gebracht – diese in Museen verstreuten riesigen Ellbogen hatten alle ein gemeinsames Merkmal. Dies sagte uns, dass sie alle derselben Art angehörten. Ihre einzigartige Form und Größe sagten uns, dass sie sich auch sehr von allem unterschieden ist bereits bekannt. Mit anderen Worten, diese Knochen gehören zu einer Art und diese Art ist eine neue Art. “

Die Forscher berechneten Schätzungen der Körpergröße der neuen Art basierend auf dem Zusammenhang zwischen Humerusgröße und Körpermasse bei modernen Großkatzen und spekulierten über die Beute der Katze basierend auf ihrer Größe und den Tieren, von denen bekannt ist, dass sie zu dieser Zeit in der Region gelebt haben: Nashorn waren besonders häufig, sowie riesige Kamele und riesige Bodenfaultiere.

Die Zähne des Idaho Museum of Natural History stammten aus dem unteren Teil des Kiefers und enthielten keine säbelförmigen Eckzähne, lieferten jedoch zusätzliche Beweise dafür, dass das Fossil zur Gattung Machairodus gehörte, die den Machairodontinen ihren Namen gab – den technischen Name für eine Säbelzahnkatze, sagte Orcutt.

“Wir sind ziemlich zuversichtlich, dass es sich um eine Säbelzahnkatze handelt, und wir sind ziemlich zuversichtlich, dass es sich um eine neue Art der Machairodus-Gattung handelt”, sagte er. “Das Problem ist, zum Teil, weil wir in der Vergangenheit nicht unbedingt ein klares Bild davon hatten, wie viele Arten es gab, dass unser Verständnis, wie all diese Säbelzahnkatzen miteinander verwandt sind, besonders früh ein wenig verschwommen ist in ihrer Entwicklung. “

Die Feststellung, dass der Humerus allein analysiert werden kann, um eine fossile Katze zu identifizieren, hat wichtige Auswirkungen auf das Feld – die “großen, fleischigen” Unterarmknochen von Säbelzahnkatzen sind die häufigsten Exemplare fossiler Katzen, die bei Ausgrabungen gefunden wurden, sagte er.

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